sexta-feira, 24 de junho de 2011

Anomalia na crosta terrestre define traçado do Grand Canyon




Pesquisadores americanos descobriram, nas profundezas da Terra, uma anomalia geológica que, afirmam, é responsável pela existência do Grand Canyon, no sudoeste dos EUA. Uma depressão com profundidade média de mais de 1 km e escavada, ao longo de 6 milhões de anos, pelo Rio Colorado, o Grand Canyon é não só uma importante atração turística do oeste americano como também uma preciosa fonte de informação científica, já que a vala aberta pelo curso do rio expõe camadas rochosas de diferentes eras geológicas. De acordo com o trabalho de Alan Levander, da Universidade Rice, e colegas, abaixo do platô do Colorado, onde fica o Canyon, o manto superior – a parte profunda da litosfera, a camada mais externa do globo terrestre – está afundando, e arrastando consigo a crosta. Essa imersão do manto, por sua vez, abre espaço para que rocha de uma região ainda mais profunda, a astenosfera, se projete para cima. Essa projeção pode causar uma elevação do terreno, ou uma depressão ainda mais intensa da superfície. “À medida que a astenosfera se eleva, uma pequena porção dela derrete”, explicou Levander. “Esse material derretido se infiltra na litosfera e então congela, formando uma camada densa”. Se a densidade final for maior que a da litosfera anterior, o combinado de rochas afunda. O processo interferiu no desenho do Canyon, disse Lavender. “A elevação do terreno fez com que a drenagem no sul das Montanhas Rochosas se reorganizasse, e foi essa elevação que permitiu que o Colorado escavasse o Canyon”. O processo de elevação e erosão, afirma o cientista, está ocorrendo há cerca de 35 milhões de anos, e deve continuar por todo o platô. Isso não significa, no entanto, que a erosão contínua vá fazer com que a crosta terrestre desapareça de vez na região. “A astenosfera nunca fica exposta”, disse ele. “Ela começa a esfriar e forma uma nova camada litosférica por baixo da crosta. No fim, a litosfera do platô vai esfriar o suficiente para afundar de novo, depois que a camada abaixo tiver sido erodida”. Artigo que descreve as conclusões do grupo aparece na edição desta semana do periódico científico Nature.
Foto 1: Getty Images; O Rio Colorado escavou o Grand Canyon ao longo de cerca de 6 milhões de anos
Foto 2: Getty Images; As paredes do Grand Canyon expõem rochas de diferentes eras geológicas
Foto 3: Getty Images; A profundidade média do Grand Canyon é de 1 km, mas chega a 2 km em seu ponto mais profundo
Foto 4: Getty Images; O Grand Canyon tem 445 quilômetros de extensão
Fonte: Último Segundo

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